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L'Histoire de Brompton

L'inventeur et son vélo

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Andrew Ritchie était un jeune ingénieur qui croyait en une meilleure façon de se déplacer en ville. En 1975, dans la chambre de son appartement avec vue sur l'Oratoire de Brompton, il a inventé un vélo avec un ingénieux pliage en 3 parties. Un moyen de transport qu'il pouvait plier en un petit format et emmener partout avec lui. Une sorte de « tapis volant » adapté à la ville.

Au cours des dix années suivantes, cet autodidacte a perfectionné de manière obsessionnelle son invention et ses compétences de fabrication de vélos dans un petit atelier loué dans une entreprise d'ingénierie locale - fabriquant à la main chaque vélo sur commande.
Pourtant, malgré la demande, Andrew a dû faire face à d'innombrables lettres de refus des banques et des entreprises spécialisées. Sa détermination a porté ses fruits lorsqu'en 1987, un propriétaire de Brompton impressionné et fondateur de Naim Audio, Julian Vereker, est intervenu. Après avoir persuadé Andrew de participer au Cyclex Bike Show à l'Olympia de Londres, le Brompton a remporté le prix convoité du « Best Product Award ».
L'Histoire de Brompton
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La première Usine Brompton

« Bollo Lane » ou l'usine de Brentford était nichée à l'intérieur de deux anciennes arches de chemin de fer. L'équipe construisait à la main 60 vélos par mois, tout en acier, noirs et équipés d'un porte-bagages. Les clients pouvaient choisir parmi des systèmes de transmission à 3 ou 5 vitesses. En 1991, Brompton comptait 56 points de vente au Royaume-Uni et un marché d'exportation encore plus important. 

Andrew est photographié (tout à gauche) avec son équipe à l'extérieur de Bollo Lane. Mark, 4e à partir de la gauche, (et son fils) travaillent toujours chez Brompton aujourd'hui. Il ne porte plus de survêtement au travail.

L'Histoire de Brompton
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Un prix atypique
Au début, le Brompton à 3 vitesses coûtait 320,78 £ (379,79 €) et celui à 5 vitesses 368,95 £ (436,82 €). Ces prix exacts au centime, calculés par Andrew, sont devenus tout aussi caractéristiques du vélo que le pliage en lui-même. Certains détaillants offraient des rabais ironiques de 78 centimes. Par loyauté envers les petites enseignes qui l'avaient soutenu depuis le début, Andrew n'a jamais accordé de traitement préférentiel aux grandes entreprises. Le vélo était vendu « au même prix équitable pour tous ».

Le Brompton World Championship

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Andrew Ritchie a conçu un vélo purement fonctionnel que les utilisateurs trouvent très agréable à conduire. Depuis le premier Brompton World Championship à Barcelone en 2006, des fans du monde entier, dont un vainqueur d'étape du Tour de France, se réunissent pour cette course annuelle « strictement sans Lycra ». Des prix sont également décernés pour le pliage le plus rapide et la personne la mieux habillée. En 2019, plus de 550 cyclistes ont participé à un tour de 16 km autour de St James Park à Londres.

L'Histoire de Brompton
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L'évolution de Brompton

Le lancement du modèle Brompton Superlight en 2005, conçu avec un cadre arrière et une fourche en titane léger, a représenté une évolution à la fois pour le vélo et pour l'entreprise. Peu de temps après, Will Butler-Adams, l'un des ingénieurs principaux du projet, a pris le rôle de directeur général.

En tant que directeur technique, Andrew s'est concentré sur l'ingénierie. Avant de passer la main en 2016, une idée futuriste décrite dans son brevet original a vu le jour - un Brompton avec « un moteur électrique ».

L'Histoire de Brompton
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Une icône du design créée presque par accident
Pour beaucoup, ce vélo que l'on peut reconnaître de loin symbolise tout autant la ville de Londres qu'un bus rouge à impériale et Big Ben. Le Brompton a été choisi pour représenter Londres lors des phases finales des Jeux olympiques de Pékin en 2008. Moins de douze mois plus tard, il a reçu le « Prince Philip's Designers Prize » en tant que « réalisation exceptionnelle en matière de design ».
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